Vzpomínáme na Homera Neala, „jemného obra“ ve vědě a vzdělávání

Homer A. Neal, celoživotní vůdce v oblasti vysokoenergetické fyziky a vysokoškolského vzdělávání, zemřel 23. května ve věku 75 let v Ann Arbor v Michiganu. Byl profesorem fyziky na univerzitě Samuela A. Goudsmita. Michigan, regent Smithsonovské instituce, člen rady Národního muzea africko-americké historie a kultury a ředitel Nadace Lounsbery. Neal přispěl k řadě významných vědeckých úspěchů - včetně objevu Higgsova bosonu v roce 2012 - a byl významnou osobností v komunitě vědeckých politik a pomáhal formovat vysokoškolské vzdělání v oblasti vědy, techniky, strojírenství a matematiky (STEM) od 80. let.

Neal se narodil ve Franklinu v Kentucky a začal se zajímat o vědu již od mladého věku, kdy začal studovat na univerzitě v Indianě ve věku 15 let. V roce 1961 zde získal vyznamenání z fyziky s vyznamenáním a pokračoval ve studiu Ph. D. na University of Michigan v roce 1966. Neal, mimo jeho vědecké schopnosti, měl známý talent pro administrativu - kolega ho označil za „pozoruhodně šikovného politika“ - a rychle se zvedl z řad akademických pracovníků, přičemž zastával pozici děkana pro Výzkum a vývoj absolventů na Indiana University v roce 1976. V roce 1981 odešel z Indiany, aby se stal viceprezidentem pro akademické záležitosti a Provost na Stony Brook University. V roce 1987 se vrátil na Michiganskou univerzitu, aby předsedal jejich fyzikálnímu oddělení, které zastával až do roku 1993, a po zbytek své kariéry zůstal v Michiganu. V roce 1996 působil jako dočasný prezident univerzity. Během této doby Neal radil mnoha studentům a fakultám, včetně dohledu nad prací pozdějšího Marjorie Corcocana - dlouholetého fyzika částic na Rice University - v roce 1977 v Indianě.

Neal hrál vedoucí roli v experimentu D0, mezinárodní spolupráci sestávající z více než tisíce vědců z téměř 100 univerzit, došel Fermilab ministerstva energetiky, velkého urychlovače částic mimo Chicago. Jeho výzkumná skupina pomohla navrhnout detektor pro experiment, jakož i spravovat a analyzovat údaje o kolizi, které vedly k objevu top kvarku - „elementární“ částice, která slouží jako stavební blok pro jinou záležitost - v roce 1995. Byl v letech 2000–2015 také vedoucí skupiny ATLAS University of Michigan. Skupina se účastnila experimentu ATLAS v Evropské organizaci pro jaderný výzkum (CERN), v níž sídlí největší urychlovač částic na světě, Large Hadron Collider (LHC) v Ženevě ve Švýcarsku. Experiment ATLAS byl zodpovědný za objev Higgsova bosonu v roce 2012, což je výkon, který získal Nobelovu cenu o rok později v roce 2013 a který byl udělen dvěma vědcům, kteří předpovídali existenci částic.

Nealovo vedení sáhlo daleko za fyziku s vysokou energií. V roce 1980 byl jmenován do Národní vědecké rady (NSB) - nezávislého poradního orgánu Národní vědecké nadace (NSF) - kde působil do roku 1986. Neal předsedal první pracovní skupině NSB pro vzdělávání STEM, částečně jako odpověď úsilí Reaganovy administrativy o odstranění vzdělávacích programů z NSF. Výsledkem studie byla široce rozšířená zpráva, která se stala známou jako „The Neal Report“; vydala politická doporučení NSF s ohledem na rostoucí obavy o zdraví sekundárního vzdělávání v oblasti STEM v USA. Zpráva podnítila vytvoření programu Research Experience for Pregraduates Programme (REU) a programu Research Experience for Teachers (RET), které poskytují zkušenost ze skutečného výzkumu v létě. Oba programy zůstávají dnes vysoce aktivní na univerzitách a laboratořích po celé zemi, včetně programu REU v CERNu, pilotovaného Nealem, což je jediný formální kanál pro vysokoškoláky k provádění výzkumu na LHC.

Po svém působení v NSB pokračoval Neal ve veřejné službě a stal se prominentním „občanským vědcem“ a viditelnou, vlivnou postavou v širší komunitě vědeckých politik. Působil jako člen rady Národní rady pro výzkum v oblasti fyziky a astronomie, byl dlouholetým členem rady společnosti Ford Motor Company a působil v panelu veřejných záležitostí Americké fyzické společnosti (APS). V roce 2016 se stal jejím prezidentem. Je spoluautorem knihy „Beyond Sputnik: US Science Policy v 21. století“, která je nepostradatelným zdrojem pro studenty a fakulty se zájmem o historii, strukturu a současné výzvy amerického systému vědecké politiky.

Tobin Smith, viceprezident pro politiku Asociace amerických univerzit, který je spoluautorem projektu „Beyond Sputnik“, poznamenal, že Neal byl „důkazem dokonalosti toho, jak může jednotlivec pomoci formovat a ovlivňovat diskuse a jednání o otázkách národních důležitost." Na Neala bude vzpomenout nejen na šíři jeho znalostí a vědeckých úspěchů, ale také na jeho laskavého ducha a trvalé příspěvky ke zlepšení vzdělání v USA STEM.

K tomuto blogu přispěli členové Programu pro politiku vědy a techniky Baker Institute.